Influenza di Trump sul Programma Spaziale Statunitense

Dalla luna alla scienza della Terra, l’amministrazione ha accelerato alcune tendenze esistenti e creato alcune sorprese.

Il programma spaziale statunitense è stato una nota a piè di pagina per ogni amministrazione presidenziale dai tempi di Richard Nixon. Niente, nemmeno lo space shuttle o la Stazione Spaziale Internazionale, potrebbe definire una presidenza o un’era della vita americana come ha fatto il programma Apollo.

Non definirà ancora il primo (e forse l’unico) mandato presidenziale di Donald Trump. Ma anche prima che Trump si trasferisse alla Casa Bianca, la sua campagna e alcuni dei suoi consiglieri politici nella comunità spaziale hanno lasciato intendere che l’amministrazione avrebbe avuto un grande interesse nella direzione del programma spaziale .

Abbastanza sicuro, ci sono stati alcuni importanti cambiamenti. Molte di queste nuove politiche hanno avuto origine prima di Trump. Ma l’amministrazione ha accelerato le cose a una velocità a cui il programma non si muoveva da decenni.

Che Trump sia rieletto o meno, ha avuto un impatto enorme sul programma spaziale. Quell’influenza si farà sentire nei prossimi quattro anni, indipendentemente da chi occuperà la Casa Bianca. Ecco i cinque maggiori impatti che Trump ha avuto sulla politica spaziale statunitense.

Influenza di Trump sul Programma Spaziale Statunitense
Sopra: Trump inaugura la nuova bandiera della United States Space Force – USSP

1. Da Marte alla luna

L’11 dicembre 2017, Trump ha firmato la Direttiva sulla politica spaziale 1, che invitava ufficialmente la NASA a iniziare a lavorare su un programma di esplorazione umana che avrebbe riportato gli astronauti sulla superficie della luna e avrebbe gettato le basi per una presenza sostenuta (cioè una colonia lunare ). Questo è stato un punto cardine dalle indicazioni del presidente Obama per la NASA per costruire un programma che avrebbe portato gli esseri umani su Marte negli anni ’30 e avrebbe stabilito una presenza costante   . Il piano prevedeva che le missioni lunari utilizzassero le architetture sviluppate per Marte, come il sistema di lancio spaziale di nuova generazione e la capsula dell’equipaggio nello spazio profondo di Orion.

All’inizio dello scorso anno, l’amministrazione ha accelerato la tempistica per il ritorno al 2024. “Il filo conduttore tra molte delle opzioni politiche, la transizione e i funzionari del settore hanno detto, è un focus su progetti in grado di attrarre un ampio sostegno degli elettori che realisticamente può essere completato durante il sig. . L’attuale mandato presidenziale quadriennale di Trump “, ha riportato  il Wall Street Journal nel 2017 . Sebbene uno sbarco nel 2024 avverrebbe in un secondo mandato, se Trump dovesse vincere la rielezione, sarebbe un risultato decisivo della sua presidenza. La maggior parte degli esperti concorda, tuttavia, sul fatto che è sempre più improbabile che la NASA rispetti tale scadenza .

Ma ci sono anche argomenti sul perché la luna abbia un senso. Come ama dire l’attuale amministratore della NASA Jim Bridenstine, la luna è un ” terreno di prova ” per le missioni nello spazio profondo in luoghi come Marte. È più facile da raggiungere, offre un ambiente a bassa gravità per testare i sistemi di supporto vitale e altre tecnologie necessarie per la vita fuori dal mondo a lungo termine e potrebbe essere un sito di produzione di carburante per i futuri veicoli spaziali .

Durante la presidenza Obama, molte persone nella comunità spaziale hanno ritenuto che andare direttamente su Marte “fosse un grosso problema, e il denaro era così inadeguato per questo, che è diventato quasi peggio di niente”, afferma Casey Dreier, esperto di politica spaziale con la Società Planetaria. “Hanno detto che stavano andando su Marte, ma non hanno contribuito quasi nulla a quello sforzo.”

Quando il mandato di Obama volgeva al termine, “è diventato molto chiaro che l’obiettivo doveva essere la luna”, afferma James Vedda, un analista politico della Aerospace Corporation. “Trump lo ha appena ufficializzato.”

Questo non cambierà, anche se a gennaio ci sarà una nuova amministrazione alla Casa Bianca. La piattaforma democratica pubblicata quest’anno afferma che il partito è d’accordo con l’andare sulla luna , anche se l’irragionevole scadenza del 2024 sarà probabilmente rimandata.

2. Commercializzazione dell’orbita terrestre bassa 

Questa era un’altra tendenza continuata dalle passate amministrazioni. Il programma Commercial Resupply Services (CRS) (che imponeva a società private di svolgere missioni di rifornimento alla ISS) ha avuto inizio sotto George W. Bush ed è maturato sotto Obama. Il successo di questo programma ha contribuito a rafforzare il sostegno al Commercial Crew Program (CCP) sotto Obama (quando Joe Biden era vicepresidente), che mirava a sostituire lo space shuttle con veicoli commerciali sviluppati da SpaceX e Boeing per inviare astronauti alla stazione spaziale. Dopo numerosi ritardi (alcuni dei quali hanno messo la NASA nella posizione non invidiabile di dover estendere la sua dipendenza dalla Russia per l’accesso alla ISS), il PCC ha finalmente realizzato i suoi obiettivi a maggio, quando il veicolo Crew Dragon di SpaceX ha portato gli astronauti sulla ISS .

Trump non può prendersi il merito di CRS o PCC, ma può prendersi il merito di aver applicato il suo progetto al programma spaziale nel suo insieme (anche se il successo del PCC è ancora da determinare). Trump ha abbracciato la commercializzazione dell’orbita terrestre bassa. “Vedendo [CRS e CCP] pagare ora con una sorta di tocco di Midas al riguardo, abbiamo visto la NASA ora prenderlo e metterlo quasi ovunque sia possibile”, dice Dreier. La NASA vuole acquistare rocce lunari da società private ,  acquistare immagini della scienza della Terra  da satelliti commerciali, aprire la ISS ai visitatori privati e portare aziende private sulla luna .

Secondo Dreier, la grande domanda è se il successo dell’invio di persone alla stazione spaziale attraverso partner commerciali possa essere replicato altrove, per cose che non sono state provate prima. Una compagnia commerciale non è mai atterrata sulla luna, eppure in meno di quattro anni un lander costruito commercialmente  dovrebbe fare esattamente questo, con astronauti umani. L’amministrazione Trump ha messo le cose in turbo, risultando in una raffica di nuove attività e opportunità per il settore commerciale. Ma dato quanto sia volatile il volo spaziale, una nuova amministrazione potrebbe preferire rallentare questo approccio per rafforzare i test di sicurezza.

3. Space Force

L’ascesa della Cina e il deterioramento delle relazioni con la Russia, le uniche altre due potenze spaziali che potrebbero rivaleggiare con gli Stati Uniti, sono state una preoccupazione per i funzionari statunitensi su entrambi i lati del corridoio politico. Il potenziale  di conflitti in orbita  è cresciuto nel tempo.

La grande idea dell’amministrazione Trump? Space Force. Sembra qualcosa di un fumetto degli anni ’50, ma era essenzialmente un modo accattivante per assicurarsi che sufficiente attenzione e risorse sarebbero state dedicate alla scansione dell’orbita terrestre alla ricerca di minacce e al rafforzamento delle risorse nazionali contro le interferenze. Man mano che l’attività spaziale cresceva, cresceva anche quell’organizzazione e l’Air Force poteva concentrarsi sulle cose a terra.

Non tutti pensano che sia una buona idea. Uno dei  principali argomenti contro la Space Force  è che non fa nulla che l’Air Force non abbia già gestito. Riorganizza quelle operazioni sotto lo stesso tetto, ma aggiunge anche nuovi livelli di gerarchia e burocrazia. Come ha sostenuto Michael O’Hanlon della Brookings Institution, la creazione di un piccolo  comando spaziale degli Stati Uniti  per supervisionare le operazioni spaziali attraverso l’esercito aveva senso; una forza spaziale gonfia no.

Sia i Democratici che i Repubblicani hanno riflettuto sulla creazione di una simile organizzazione per un bel po ‘di tempo, dice Vedda. Pensa che il vero impatto di Trump sia stato quello di accelerare la linea temporale di un decennio e rendere l’impresa permanente. Non c’è davvero un percorso per sciogliere la Space Force, anche se una nuova amministrazione lo volesse (e la campagna Biden non ha suggerito che ci avrebbe provato).  Test antisatelliti  più frequenti da parte della Russia hanno chiarito che i conflitti nello spazio possono e sono suscettibili di sorgere in futuro . Space Force potrebbe sembrare sciocco, ma probabilmente è qui per restare.

4. Scienze della Terra

Non è stato un segreto che Trump abbia trascorso tutto il suo mandato  cercando di sventrare il lavoro della NASA nello studio del cambiamento climatico. L’amministrazione ha cercato di eliminare il sistema di monitoraggio del carbonio della NASA  e la missione Orbiting Carbon Observatory 3. Si vuole ancora  di annullare la missione di PACE oceano-osservazione e la missione CLARREO clima-studio. NOAA ha  subito una diminuzione dei finanziamenti per i suoi programmi satellitari ambientali.

Trump non ha eliminato l’osservazione della scienza della Terra eseguita dallo spazio, ma ne ha attenuato l’impatto limitando il modo in cui i dati possono essere utilizzati. In un momento in cui il cambiamento climatico sta peggiorando e dovremmo aumentare questi programmi, l’amministrazione ha invece scelto di lasciare gli accordi di Parigi e deregolamentare le emissioni di gas serra.

5. National Space Council

Infine, un traguardo per Trump che è piuttosto sfuggito al radar: la resurrezione del National Space Council, un organo (defunto dal 1993) che riunisce funzionari di molte parti diverse del governo (come la sicurezza nazionale, l’energia, il commercio, e trasporti) per discutere del programma spaziale statunitense. Lo spazio comprende molte aree diverse, ma Vedda sostiene che le persone tendono a specializzarsi solo in una, il che rende più difficile per loro pensare a considerazioni al di fuori del proprio campo. “I problemi possono facilmente passare attraverso le crepe”, dice. “Il National Space Council si assicura che nessuna di queste cose cada nel vuoto”.

La decisione dell’amministrazione Trump di resuscitare il consiglio è stata insolita, aiutata dal fatto che il vicepresidente Mike Pence (che presiede il consiglio) ha mostrato un grande interesse per lo spazio. È stata una forza sorprendente nel plasmare la direzione della politica spaziale degli Stati Uniti, riunendo discussioni su tutto, da come l’esercito e la NASA potrebbero collaborare alla regolamentazione dei satelliti e agli standard di comunicazione fino ai futuri esperimenti tecnologici ed energetici. Non è chiaro se Biden manterrà il consiglio in corso. Funzionari spaziali di tutto il paese si sono recentemente riuniti per ” gioco di guerra ” un ipotetico consiglio operante sotto Biden, ma se il suo compagno di corsa, Kamala Harris, non mostra alcun interesse, potrebbe benissimo essere di nuovo in via di fuga.

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