Coronavirus e Influenza Spagnola: la lezione della storia

Le lezioni che ci arrivano dalla storia di epidemie passate potrebbero aiutare a combattere la pandemia di coronavirus
La pandemia di influenza del 1918 e l’epidemia di SARS del 2002-2003 suggeriscono che le misure di allontanamento sociale, la comunicazione e la cooperazione internazionale sono i metodi più efficaci per rallentare la COVID-19

L’11 marzo l’Organizzazione Mondiale della Sanità ha ufficialmente designato il nuovo focolaio di coronavirus come una pandemia. Definita come diffusione in tutto il mondo di una nuova malattia, tale dichiarazione è la prima ad essere fatta dall’influenza suina H1N1 del 2009. Al momento della stesura di questo documento , ci sono stati circa 336.000 casi confermati di nuova malattia, chiamati COVID-19, che hanno provocato oltre 14.600 morti in tutto il mondo.

Sebbene un coronavirus – una famiglia di virus che causa malattie che vanno dal comune raffreddore alla sindrome respiratoria acuta grave (SARS) – non ha precedentemente scatenato una pandemia, questa non è la prima volta che vediamo la trasmissione globale di una malattia grave. Lo studio di epidemie passate può aiutare gli scienziati a stimare meglio la traiettoria di COVID-19 e identificare le migliori misure per rallentarne la diffusione.

“Storicamente, potremmo guardare tutto alla pandemia di influenza del 1918. Ma in tempi più contemporanei, osserveremmo l’epidemia di Zika 2015-2016 in Centro e Sud America, l’epidemia di SARS globale dal 2002 al 2003 e l’epidemia di Ebola in Africa occidentale dal 2014 al 2016 “, afferma Jeremy Youde, preside del College of Liberal Arts dell’Università del Minnesota Duluth ed esperto di politiche sanitarie globali.

Coronavirus e Influenza Spagnola: la lezione della storia
Una foto dell’epoca

Mentre COVID-19 è causato da un coronavirus e non da un virus influenzale, la pandemia di influenza del 1918 – che ha causato almeno 50 milioni di morti in tutto il mondo, secondo i Centers for Disease Control and Prevention – potrebbe essere il modello migliore per comprendere il comportamento di questo nuovo patogeno . È anche un focolaio per il quale sono stati intrapresi enormi interventi sociali.

“Le pandemie influenzali del passato danno un senso di quale sia la [traiettoria] generale di un virus come questo perché il numero riproduttivo di questo virus” – definito come il numero di persone a cui ogni persona infettiva trasmette la malattia in una popolazione completamente suscettibile – “è abbastanza simile a quello di un’influenza pandemica “, afferma Marc Lipsitch, professore di epidemiologia e direttore del Center for Communicable Disease Dynamics dell’Università di Harvard. Anche se è difficile stabilire cifre esatte per una malattia emergente, rapporti messo il numero riproduttivo di COVID-19 tra 2 e 2,5. Il numero riproduttivo mediano per la pandemia di influenza del 1918 era di circa 1,8. Lipsitch stima che tra il 20 e il 60 percento circa della popolazione mondiale alla fine si infetterà con il nuovo coronavirus, o SARS-CoV-2.

Sebbene ogni virus e ogni malattia risultante siano diversi, uno sguardo alle dinamiche epidemiche sia dell’influenza di COVID-19 che dell’influenza del 1918 indica procedure di contenimento simili. In uno studio del 2007 pubblicato su JAMA,Howard Markel del Center for the History of Medicine della University of Michigan Medical School e i suoi co-autori hanno analizzato le morti in eccesso per polmonite e influenza (che significa quante più ce ne sono state del solito durante gli anni non pandemici) in 43 città degli Stati Uniti dall’8 settembre , Dal 1918 al 22 febbraio 1919. Nonostante il fatto che tutte le città abbiano attuato interventi non farmaceutici, sono stati i tempi di attivazione, la durata e la combinazione di misure a determinare il loro successo. I ricercatori hanno trovato “una forte associazione tra l’applicazione precoce, prolungata e stratificata di [tali] interventi e la mitigazione delle conseguenze della pandemia di influenza del 1918-1919 negli Stati Uniti”.

La classe più efficace di misure di controllo non farmaceutiche, erano quelle legate al distanziamento sociale:

  • annullamento di riunioni pubbliche,
  • chiusura di luoghi di culto,
  • scuole,
  • bar e ristoranti,
  • isolamento dei malati e
  • messa in quarantena di coloro con cui venivano in contatto.

Molte città in tutto il mondo hanno adottato tali misure nell’attuale epidemia.) “Secondo me, questa è probabilmente la più importante singola classe di cose da fare, il più rapidamente possibile, per rallentare la diffusione” di una pandemia, dice Lipsitch . “Aspettare di vedere che hai un problema è aspettare troppo a lungo, perché c’è un ritardo nel vedere i frutti delle misure.”

Effettuando queste fasi precoce, le popolazioni possono anche prevenire le richieste di picco nei loro sistemi di assistenza sanitaria e appiattire la curva pandemica, ovvero aumentare progressivamente i casi nel tempo piuttosto che molti contemporaneamente. Questo rallentamento è particolarmente importante perché possono essere necessarie due o tre settimane prima che le persone infette da SARS-CoV-2 siano abbastanza malate da richiedere cure intensive, quindi la domanda potrebbe aumentare rapidamente. In 2007 Proceedings of the National Academy of Sciences USA carta , Lipsitch e altri due ricercatori hanno dimostrato che durante la pandemia influenzale 1918, le città che sono intervenuti presto e intensamente per la trasmissione lento attraverso distanziamento sociale, come ad esempio St. Louis, Mo., ha avuto epidemie più lente con picchi minori, rispetto a quelle che hanno atteso più a lungo per agire, come Filadelfia.

Allo stesso modo, in un rapporto prestampato , Lipsitch e i suoi colleghi hanno analizzato i tempi delle misure di controllo e della diffusione della comunità di COVID-19 nelle città cinesi di Wuhan e Guangzhou dal 10 gennaio al 29 febbraio 2020. Wuhan ha implementato misure come il rigoroso distanziamento sociale e in quarantena i contatti degli individui infetti sei settimane dopo che è stata osservata una trasmissione locale prolungata, mentre Guangzhou ha implementato queste misure entro una settimana. I ricercatori hanno scoperto che un intervento precoce, relativo al decorso della malattia nella popolazione, ha portato Guangzhou ad avere “picchi e dimensioni dell’epidemia inferiori” rispetto a Wuhan nella prima ondata dell’epidemia.

Le misure pubbliche intense sono anche una delle ragioni per cui la SARS, che ha provocato circa 8000 casi con un tasso di mortalità globale dell’11 % , è stata eliminata dalla popolazione. Una differenza, tuttavia, è che con la SARS, coloro che erano stati infettati erano probabilmente abbastanza malati prima di diventare molto infettivi, mentre con COVID-19, le persone sembrano essere abbastanza infettive quando iniziano a sviluppare i sintomi – o anche prima di allora – secondo Lipsitch. In effetti, in un articolo pubblicato la scorsa settimana su Science ,i ricercatori osservano che con il nuovo coronavirus, “le infezioni prive di documenti spesso presentano sintomi lievi, limitati o assenti e quindi non vengono riconosciute e, a seconda della contagiosità e del numero, possono esporre al virus una porzione molto maggiore della popolazione di quanto non si verificherebbe altrimenti”. Quindi, nonostante il più basso tasso di mortalità, COVID-19 ha provocato più morti rispetto alla SARS e alla sindrome respiratoria del Medio Oriente (MERS) – che ha un tasso di mortalità del 34% – combinato.

Altre contromisure di malattia comprendono la riduzione degli edifici a favore della trasmissione virale umidificandoli e ventilandoli e implementando la comunicazione in corso con il pubblico in modo che possa comprendere e reagire in modo appropriato. Un problema durante l’epidemia di SARS fu che, per un certo numero di mesi, il governo cinese negò attivamente l’esistenza della malattia. Invece la gente faceva affidamento su messaggi di testo e voci su una nuova influenza killer.

“Poiché il governo non si stava dimostrando affidabile, è diventato molto più difficile affrontare l’epidemia. E ha permesso alla malattia di prendere davvero una presa più di quanto avrebbe potuto altrimenti ”, dice Youl di Duluth.

Al fine di rallentare epidemie e pandemie, le condizioni per la trasmissione devono diventare sfavorevoli per un lungo periodo di tempo o abbastanza persone devono diventare immuni in modo che la trasmissione non possa riprendere se il virus viene reintrodotto. Quest’ultimo scenario, ovviamente, significa che la frazione della popolazione che è immune deve essere abbastanza alta in modo che ogni caso di contatto e caso infetto ne crei meno di uno nuovo.

I virus dell’influenza e del raffreddore regolari hanno un modello fortemente stagionale di contagiosità nelle regioni temperate come gli Stati Uniti continentali. Questa stagionalità è in parte correlata al cambiamento delle condizioni meteorologiche e alla facilità con cui i patogeni vengono trasmessi, ma è anche a causa del numero di ospiti sensibili come persone sono immuni dall’esposizione passata. Lo stesso non vale per i nuovi virus, come quello che causa COVID-19, tuttavia.

“Le pandemie accadono fuori stagione. E i virus pandemici hanno il mondo intero davanti a loro “, afferma Lipsitch, che spiega che il vantaggio per i nuovi virus è che quasi nessuno è immune da loro. I virus stagionali, d’altra parte, operano su un margine più sottile, il che significa che la maggior parte delle persone ha una certa immunità. Quindi quei patogeni hanno più successo quando le condizioni per la trasmissione sono più favorevoli, che di solito è inverno. Con COVID-19, Lipsitch aggiunge, “Penso che sia  più probabile che i cambiamenti stagionali ridurranno modestamente la velocità di trasmissione e forse rallenteranno le cose, ma probabilmente non al punto di far fermare il numero dei casi, ma di farli aumentare più lentamente.”

Per ora, è necessario uno sforzo globale coordinato tra ricercatori, paesi e organizzazioni non governative e internazionali per affrontare l’attuale pandemia mentre apprendono le informazioni di base sul virus e sulle sue dinamiche di diffusione. “In termini di una sorta di risposta internazionale, stiamo cercando di costruire l’aereo mentre lo stiamo pilotando”, dice Youde.

Fonte: scientificamerican.

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